照顧有價 – 家庭照顧對照顧者的影響系列 (四) 照顧者護理成本

「護理成本指數」

研究特別分析受訪者的「護理成本指數」(cost of care index),「護理成本指數」是指照顧者就「家庭照顧」財務成本上的主觀感受。

  1. 那些月入低於10,000港元的受訪者的「護理成本指數」是月入30,000港元或以上的受訪者三倍,這顯示出低收入家庭照顧上的開支壓力十分龐大。
受訪者月入 「護理成本指數」
低於$10,000 47.7%
$10,000 – $29,000 41.9%
$30,000或以上 16.1%
  1. 工作場所享有友善措施的照顧者所感受到的「護理成本指數」較低,這顯示這些措施有助照顧者較積極的看待照顧成本,並舒緩他們離開職場的迫切性,從而避免影響到其財務狀況。
受訪者工作場所是否照顧者員工友善措施 「護理成本指數」
沒有友善措施 43.2%
友善措施 35.1%
  1. 不同受訪者在聘用家庭傭工上感到的額外負擔亦可反映在其「護理成本指數」上,以下數字顯示不同人士的負擔差異可達三倍之大。
受訪者就家庭傭工而引至的主觀額外負擔 「護理成本指數」
感到額外負擔 56%
沒有感到額外負擔 18.2%

研究總結及建議

研究結果顯示照顧家庭往往令照顧者帶來財務及就業上的影響,其中對低收入家庭的影響尤其嚴重。

家庭傭工對照顧家中長者有一定的幫助,但並非所有照顧者都能夠承擔聘用家庭傭工的開支,而且家庭傭工在照顧長者的技巧上也有參差,研究報告建議政府為家庭傭工進行有系統的訓練及質素檢定,除了保障傭工的職業安全,亦為照顧者提供有質素的傭工照顧家中的長者。照顧者需要有足夠的社區及家居照顧服務才能安心將年長家屬留在家中照顧,真正達到「居家安老」的理想。

研究報告亦建議政府可提供更多資助予低收入家庭,例如補貼他們聘請家庭傭工。此外也建議政府應推行更有系統的社區服務,好等長者及照顧者更有效的接觸到這類訊息。研究最後建議要更積極的推廣職場照顧者友善措施(特別是彈性工作安排),好使到照顧者能適切的為家中長者提供照顧之餘亦可以繼續留在職場,維持穩定的社會勞動力及建構一個關愛的工作環境。

照顧有價 – 家庭照顧對照顧者的影響系列 (三) 家庭傭工的影響

家庭傭工

在香港,月入不少於15,000港元的家庭或資產足以支付兩年外傭合約開支的居民皆有資格僱用外籍 家庭傭工。目前外傭「規定最低工資」為每月4,410港元,此外,僱主必須向傭工提供合適的住宿和免費食物(或以每月食物津貼1,053港元替代),僱主亦需提供外傭從原居地來香港及在合約終止後返回原居地的機票,並在受僱期內為外傭提供醫療保險及免費醫療。

港大電話調查顯示約三分之一(29.9%)的受訪家庭照顧者有騁用家庭傭工以協助照顧年長的家屬,當中較多聘用印尼藉傭工(67.2%),其餘為菲律賓藉(29.1%)。當中大約三分之一(32.3%)的照顧者會因為需要照顧老年家屬而在「規定最低工資」或「合約工資」以外給予其家庭傭工額外的金錢。

家庭傭工是幫助還是負擔?

超過四分之三(77.3%)的電話受訪者認為他們的家庭傭工分擔了一半以上照顧年老家屬的工作。約90%認為家庭傭工在很大程度上(68.9%)或有些程度(21.5%)有助於照顧老人。其餘 (約10%)認為家庭傭工對他們很少幫助或根本沒有幫助。在聚焦小組的37位被訪者中,其中26人有僱用家庭傭工照顧年長的家庭成員,部份指出聘用家傭能幫助他們繼續在職場工作。

儘管家庭傭工對大部份的受訪者很有幫助,但也有為受訪者帶來不同程度的額外的負擔:

帶來額外負擔的程度 受訪者比例
很大程度 9%
稍微 29.9%
很小 35.8%
沒有 25.4%

聚焦小組的被訪者指出家庭傭工為他們帶來的額外負擔可分幾方面:

(1)年老家人抗拒家庭傭工,他們憶述了當家中長者與外傭發生磨擦的時候,往往需要在職場工作的照顧者分心去處理。

(2)有些被訪者指出家庭傭工未能達到照顧上的要求,傭工缺乏照顧技巧造成照顧者的額外負擔,可能會對照顧者的就業前景帶來負面影響。

(3)部份被訪者認為聘用傭工帶來額外的經濟負擔,他們提到除了工資外,還有醫療和終止合約時所用上的金錢。

至於不僱用家庭傭工的被訪者,他們的原因與以上提及的聘用負擔相吻合: 聘用家傭成本太高、難以訓練傭工、被照顧的年老家人不想由家庭傭工照顧。

聘用家庭傭工的開支

如上所述,僱用家庭傭工的起碼資格是每月家庭收入超過15,000港元及可付出各樣相帶開支。 在社會上這類家庭相對地有較強的消費能力,這可反映在他們的自付費用(out-of-pocket expenses)中位數上。港大電話調查結果顯示,「有聘用」和「沒有聘用」家庭傭工的受訪照顧者每年分別需要自付50,000港元和9,300港元於「聘用家庭傭工」或「購買社區服務」,前者在這兩項開支上的費用為後者的五倍。

因聘用家傭而感到額外負擔的照顧者相比沒有感到額外負担的照顧者「辭去工作」和「提前退休」的可能性高達三倍,如照顧者決定離開職場,這將削弱社會的生產力。而部份照顧者因為要支付聘用家傭所帶來的開支而感到額外負擔,硏究顯視相比起沒有感到額外負擔的照顧者,他們會有六倍機會做多一份工。

照顧有價 – 家庭照顧對照顧者的影響系列 (二) 照顧的經濟影響

收入及就業影響

除了照顧者的自付開支外,家庭照顧還涉及其他機會成本,包括減少收入和就業發展。在港大電話調查的受訪人士當中,61.1%於調查期間是有工作的,而其餘38.9%在調查期間並沒有工作。而59.6%的受訪者都曾因應照顧上的需要而在工作上作出改變,當中包括:

放有薪假 29.0%
減少工作時數 25.8%
採取彈性工作安排 20.9%
辭掉工作 19.5%
放無薪假 15.0%
提早退休 14.2%
拒絕新工作機會或晉升 12.2%
開設居家企業 8.0%
增加工作時數 6.7%
做多一份工 4.7%
被解僱,被終止或被要求辭職 3.5%

受訪的聚焦小組成員特別提到彈性工作安排可以幫助他們履行照顧責任,例如陪伴親人看醫生,或者在緊急情況下可隨時離開工作地點。但不是所有受訪者都那麼幸運可以享有這些職場友善措施。 由於照顧上的需要,他們要減少工作時間,並拒絕工作或晉升機會,這不僅減少經濟收入,還影響到他們的工作前景和長期福利。一些受訪者選擇提早退休或辭去工作以照顧年老的家庭成員,他們承認如不必照顧家人,他們是會繼續工作的。

職塲照顧者友善措施

有外國的研究顯示職場照顧者友善措施(例如彈性工時、照顧者假期等)皆有效的減少在職照顧者員工流失、缺勤、告病假及精神壓力,並有效提高他們的工作滿意度。 現今很多國家都支持於工作場所實施照顧者友善措施。 香港近年才立法男士可享有三天侍產假,但針對照顧年長家庭成員的類似政策卻仍然欠奉。

本地仍缺乏職塲友善措施

職埸上的友善措施可分為「正式」員工福利,及管理層行駛其「酌情權」而給予下屬的「非正式」寛鬆措施。港大電話調查顯示香港「正式」的員工友善措施以「恩恤假」最為常見,縱使部份機構有給予員工一些酌情措施,整體來說本地照顧者員工並不普遍享有這些福利。

「正式」員工福利 「酌情權」/「非正式」措施
恩恤假 30.8% 8.5%
彈性工作時間 7.6% 18.4%
有薪照顧假 6.9% 3.0%
無薪照顧假 5.2% 6.3%
兼職工作 5.3% 7.4%
重返職埸安排 5.3% 8.3%
在家工作 3.2% 5.3%

不同行業與工種給予照顧者員工的友善措施都存在差異,被訪聚焦小組成員分享了不同上司鼓勵或防礙他們履行照顧責任的態度。一些被訪者認為外藉管理人員和僱主較重視工作與生活的平衡,並對有家庭照顧責任的員工表現出較多的同理心。可喜的是有被訪者提到其任職的本地機構已開始推行家庭友善政策。 另外有被訪者指出在其任職的跨國企業,香港分公司並沒有採用其總公司的照顧者員工友善政策。

工作場所有提供友善措施的照顧者可以利用這些安排來平衡工作和家庭照顧的需要,他們提早退休的機會也較少。 

請有薪假期 彈性工作時間 提早退休
受訪者工作場所沒有寬鬆措施 18.8% 15.2% 20.7%
受訪者工作場所寬鬆措施 35.9% 24.5% 11.7%

受訪的聚焦小組成員指出職埸友善措施有助於他們履行照顧職責、緩解照顧上的壓力、還可以保持財務安穩。然而,部份被訪者對使用任職機構的寬鬆措施有所猶豫,他們始終擔心請太多假會導致上司對自已產生負面印象,這種擔憂可能驅使他們提早離開職場。

照顧有價 – 家庭照顧對照顧者的影響系列 (一) 照顧者背景及照顧支出

面對全球人口老化,各地的研究都顯示家庭照顧者無論在財務上、事業上、及身心健康上都因着照顧年老家人而受到一定的影響。家庭照顧者的無償工作除了製造實質經濟價值外(見七月「照顧無價」一文),因照顧親人而帶來的財務開支及機會成本亦不容忽視。過往鮮有研究照顧年老親屬對照顧者的財務影響,特區政府中央政策組於2015年委托香港大學社會工作及社會行政學系的樓瑋群博士及理工大學應用社會科學系的黎永亮教授就此作出調查,並研究職場友善措施和聘用外傭對照顧者的財務影響的緩衝作用。本文就該研究報告綜合了一些重點,並分四期刊出。

該研究透過港大民意調查中心於2015年用電話隨機調查的方式訪問了451位年齡由40至64歲需要照顧年老家人的家庭照顧者, 另外以聚焦小組形式訪問了37位這類家庭照顧者。73% (電話調查) 至81%(聚焦小組) 的受訪家庭照顧者是女性,近一半年齡在50至59歲之間,其次為40至49歲之間,超過90%以上的受訪者是被照顧者的成年子女或媳婦。60% (電話調查) 至75%(聚焦小組) 的受訪者有工作。85% (電話調查) 至90%(聚焦小組) 的被照顧家人年齡於75以上。

照顧年老親屬背景

香港65歲及以上的人口比例預計到2041年將達到30.2%,目前大約有20幾至30幾萬居住在社區(即並非居住於安老院舍)的老年人需要由其他人照顧其日常生活,所謂照顧包括協助「日常起居活動」,例如進食、走路和洗澡,以及協助進行一些「工具性日常活動」,例如購物、準備膳食和服用藥物,還有提供情緒、財務和決策上的支援。有其他調查顯示這些照顧責任大多由成年子女負責(37.3%),當中女兒佔大多數,其次是配偶(26.3%)、家庭傭工或護士(25.6%)。

不同的研究都顯示照顧家人的過程無論對照顧者本身或是社會層面也造成沉重的財務負擔,對照顧者的經濟影響可分三方面,包括增加財務開支,減少收入和生產力減退。很多已發展國家政府除了以各樣社區服務支援家屬照顧者外,也着力推行其他照顧者政策/措施,包括:  1)以現金形式支持家庭照顧者; 2)立法於公私營機構推行照顧者友善措施以提高員工生產力,並減少對照顧者員工健康上的影響; 3)輸入勞工(特別是家庭傭工)政策,以緩解照顧老年人的需求。

照顧支出

港大電話調查的受訪家庭照顧者中35.3%個人月入低於10,000港元,其餘64.7%的受訪者月入超過10,000港元。超過一半的受訪家庭照顧者自我評估當前的財務狀況為非常好(2.3%)或充分(60.6%)。約三分之一(29.1%) 自我評估財務狀況為不足,或非常不足(7.9%)。

研究顯示受訪照顧者每年的主要照顧開支為:

僱用家務助理或購買社區照顧服務 48,000港元 大約佔75%
用於專業服務 6,000港元 9.6 – 12.1%
用於家居改裝 5,000港元 7.6 – 8.4%
購買或租用輔助工具或設備 2,000港元 3 – 3.2%
用於交通費及住宿等項目 1,200港元 1.8 – 2.4%

有39.9%的受訪者因照顧他們的年老親人而動用為其他事情而作的儲蓄,28.2%的受訪者因此而必須放棄一些生活必需品,24.8%不能承擔額外的消費,而24 .3%的受訪者認為照顧年老親人的費用太昂貴。

家庭照顧的財務負擔

受訪的聚焦小組成員認為僱用家庭傭工可能是一個沉重的負擔。 而現有的社區服務收費實在太高,他們無法承擔。專業服務也被照顧者視為必要但昂貴的現金支出,有照顧者憶述他們需要將年老家人送到私立醫院進行緊急手術的情況,這些外科手術費用高昂,動輒便是照顧者幾個月的工資。被訪者也花費了大量金錢改造家居以應付長者活動需求,例如安裝浴室扶手、重新設計家居以方便使用輪椅、 由氣體爐具轉換到電力爐具。被訪者還提到了為年老家人購買特殊輔助設備的必要性。

受訪者大多數都表示雖然照顧家人造成了巨大的經濟負擔,但其他兄弟姐妹及下一代也有在經濟上支持,這顯示家庭照顧影響著整個家庭,而非主要照顧者一人。 要注意的是有些被訪者是年老家人唯一的子女,因此他們要承擔所有的照顧責任。 隨著越來越多的核心家庭只有一至兩個孩子,這類照顧者可能面對的經濟影響會更為沈重。

照顧無價

好姐,前為製衣女工,為照顧子女放棄工作,子女現已長大,好姐仍忘不了那些年無休止照顧家庭的歳月,只盼望可多一個人幫忙做家務,現時的工作是協助「湊孫」— 仍然是一名照顧者。

玉蘭,新移民母親,照顧三名女兒,其中一名體力不佳,另一名聽力有問題,一天忙得團團轉,凡事以家庭為先,但卻得不到丈夫的認同。

阿鳴,年近六十,協助患病親戚照顧一個深度聽障的男孩,在欠缺政府支援服務下,利用本身擁有的資源,盡力尋找及學習不同方法去訓練這名聽障親屬。阿鳴也要督導家中外傭照料年老家人,並在家兼職工作多賺一點錢。她也是聽障學童權益小組及婦女服務中心的義工,為他們爭取權利。

阿雪,本身患小兒麻痹症,依靠輪椅扶助行動,隨著母親患上認知障礙症,她由被照顧者轉換身份成為照顧者,縱使母親已入護老院,但眼見護老院人手不足,阿雪每天都到護老院協助母親進食、安慰母親的情緖、甚至攙扶母親上廁所,真難想像一個本身坐輪椅的人如何照顧另一年邁行動不便的人!

以上人物的故事記錄在由平等機會婦女聯席編著的「照顧無價」一書,這書記錄了十一位女性家庭照顧者的故事。

是甚麼推動家庭照顧者365天不分晝夜的工作?也許是對家人的責任,更因為是愛,既然講的是愛,大家都視之為免費而忽略了照顧者所貢獻的價值。真的,家庭照顧者的工作是薪金、假期、強積金欠奉,更不用說已無人談論彷彿已灰飛煙滅了的全民退保!

家庭照顧者默默地做著這無償的工作,當大家視他們的工作為理所當然之時,「照顧無價」就為大家分析了八位被遺忘的全職家庭照顧者的照顧日程,計算出他們平均每日所作出的經濟貢獻約由1,000元到1,800元,以2016年為計,單單計算全港63 萬婦女家庭照顧者的經濟貢獻便達6億3千萬元!

可是我們這個地方,財政儲備達11,707億元,上年財政年度的盈餘達1,380億元,竟未能為這羣為社會及家庭作出實質經濟貢獻的照顧者,又或是「照顧無價」中所提到不幸的人提供多點支援,舒緩一下他們的困境!

坊間少有的探討「家庭照顧」經濟價值的文章,「照顧無價」一書收集了多篇有關家庭照顧的專題及導讀文章,有助讀者認識及反思照顧者的現況。

當 10cm 遇上 3cm – 癌病同行的心靈札記

獅子山上,相片由蔡揚眉牧師提供

每個人面對苦難的反應都不同,經歷納粹集中營迫害的Viktor Frankl 努力在苦難中尋找生命的意義,他在 Man’s Search For Meaning 提到 “The second way of finding meaning in life is by experiencing something – such as goodness, truth and beauty –  by experiencing nature and culture or, last but not the least, by experiencing another human being in his very uniqueness –  by loving him.”

「當 10cm 遇上 3cm」的兩位作者霍玉蓮和蔡掦眉,一位是家庭治療師 ,一位是牧師,兩位心靈導師先後患上肝癌及乳癌,患病及治療的痛楚、所想所感只有病者自己才能感受,但兩人相知相惜,在患病旅途中互相陪伴及鼓勵,靜觀身邊及社會上各樣美善的人和事,關懷世情公義,享受身邊人的關心,並以感恩的心領受上主的愛,將這旅程中各種感受以心靈札記的形式記錄下來,為患病旅程尋找另一種的意義。

有人説照顧家人是關乎真實的經歷那病患,沒有投入這經歷當中的人不能夠明白照顧是怎麼一回事。讀者閲讀「當 10cm 遇上 3cm – 癌病同行的心靈札記」,可看到兩位摯友同行同在所發揮的力量,也可透過兩位病友的文字去和她們一起去感受患病、治療及康復的旅程。

以下節錄書中蔡揚眉牧師的兩段文字,感謝蔡牧師允准轉載。

療情三厘米 – 蔡揚眉序的節錄

三厘米的腫瘤,切除了,留下十厘米的疤痕。既然主耶穌復活後仍有傷痕,我相信我的疤痕也會跟著我,那是很真實的生命記號。這本書就是關於生命的記號吧。

癌病,像噩夢,是可怕的,而且,我就是有一種好像仍在夢境的感覺。結束了嗎?癌病的療程、三厘米的療程,就這樣走完嗎?我哭過,痛過,有孤單,有焦慮,都是真實的,但那些深刻的感受都飄遠了,留下一些模模糊糊的驚嚇和痛楚。

我徘徊於病人和康復者的張力中,反正已復工,有時我感覺自己很強壯,而且為自己為將來定一些計劃,有時,又忽然很虛弱,特別是感冒和發燒的時候,只有安慰自己,癌病也過去了,發燒,很快就無事。不過,躺在床上亳無氣力的情況,還是令人沮喪的。人生,就是夾雜著大病和小病。人家說小病是福,我慶幸也在大病中經歷了很多的美好和歡笑……

 

腫瘤

我叫她小靴。她很聰明,有人說她「惡」。

小靴就是我的乳癌腫瘤,屬HER2型,因為有HER這個字,我為她取名小靴。

腫瘤科醫生第一次介紹我認識小靴的時候,在紙上劃了一個小圓圈。醫生帶著很親切的笑容說,這類腫瘤很「聰明」。後來醫生又在圓周外圍劃上若干「加號」,那些「加號」代表將來要用的標靶藥,醫生說,標靶藥可以「鎖」著她。

人家總愛說抗癌,我就一直猶豫。我承認小靴令我苦惱痛楚難過,我希望她盡快消失,不要跟著我。但我總覺得她是我的一部份,我不想敵視她,我想過可否好好安撫她,叫她離開。我又覺得抗癌太辛苦,可否不抗?當然,我要治療要康復,但在治療期間,可以跟腫瘤好好相處嗎?

從醫學角度,癌細胞是變異的細胞。這種變異像做反,會傷害我。既然是這樣,我還要這樣友善嗎?

我不是要美化這個腫瘤,我不是因為給了她名字而變得於心不忍。我是於心不忍而給她命名。每次想到要對付小靴,就覺得要對付自己,我就有一種莫名的沉痛。是自己要打自己的沉痛,是自己裡面出了大問題的沉痛。

 

這段路,我們一起走

米西.布坎南著
陳恩明譯

No Swimming by Norman Rockwell
Source: Wikicommons

這本書的中文譯名教我思量人生旅程究竟已走過多少段路,又還有多少段路要繼續走下去?有些路我們被人拖帶著行走,有些路只可以孤身獨行,有些路有伴侶或同路人互相打氣。在各種關係撕裂的年代,容易叫人失去對其他人及自己的信心,假若有人能與自己並肩去走一段路,除了感恩,還要對這關係保護珍惜。

有人説人生走到最後都是孤身一人,聽來有點蒼涼,特別對沒有親人的長者可能有很大同感,但縱是兒孫滿堂父慈子孝,要面對日漸衰老的身體機能,底子稍缺抗逆力的也會被那蒼涼感所征服。書中的耆年父母說:「我盡力注意晚年的福氣,但有時候仍是心情低落。」

成年子女要陪伴漸老的父母走這一段路並不容易,當中包括每天實際的照顧工序以確保父母平安,還有適時的體貼關心以預防父母被那孤獨的蒼涼感所佔據,各種壓力、張力、歉疚、無力感紛紛在這段路上湧現。成年子女說:「有時候,不管我多麼努力,還是一事無成 ….. 我東奔西跑仍然徒勞無功。」

這書的作者就二十個主題道出了老人家與成年子女的心聲,讀者(不論是父母或子女)大可換一角度感受一下兩代人的看法每個主題都附有簡短的聖經經文、建議行動及禱文,縱然不是信徒,也可靜心思考這些文字,從新審視是否可以採取另一態度與漸老父母一起走這段路。要走這一段路,大家都得從新學習。

春花處處 石硤「美」!

小寶攝

正當欣賞著路邊的百花齊放時,偶爾被這石硤間的美麗小黄花所吸引,心想它們縱沒有適切的環境及足夠養份供應,又沒有悉心照料,為什麼竟能那麼頑強不屈地在堅硬的石硤缝間挣扎向上,更可長出幼細美麗的小花呢! 

難道這不是道出了生命的本質本能嗎? 就是縱然沒有適當的條件可供選擇,仍能頑強地挑戰命運,誓不低頭,自強不息,力爭向上麼!

小黄花的頑強生命,挣扎求存對我們有什麼啟示呢?可能就是只有敢於面對艱辛境遇,千錘百煉,自我昇華,堅強起來,跨越困境,才能創造奇蹪,華麗轉身啊!

所以,朋友們!要努力加油,遇困難,不要氣餒,請堅持以信心、盼望及愛心走過每一天,那麼明天就會更好、更進步呀!

網主註:小寶多年來與年邁的父母同住,她不承認自己是照顧者,總是說她才是被照顧的一個,母親兩年前去世,現在就剩下她與雙目幾近失明的父親同住。網主是先認識小寶父親,多年後才認識小寶的, 世伯當年經營傳統照相館,網主求學時期的學生相都是光顧世伯拍攝的。小寶得到父親的遺傳,喜愛用相機捕捉身邊各樣美好的事物。在此祝願世伯身心康泰,喜樂常在。

耆(歧)老

有人這樣說「假若幸運,我們會有一天變老。」

但年齡歧視卻影響很多人對老化的看法,年老不再被視為幸福,很多人已將年老視為一件可怖的事。 世衛組織在57個國家裏訪問了八萬多人,發現年齡歧視十分普遍,特別是在富有國家。

老年人被定型為要依賴其他人、虛弱、離地、固執、構成負擔、愚蠢、自私、貪婪、醜陋、缺乏教育及文化。這些偏見已深入很多人的腦海,影響着我們每天怎樣與長者相處,以至將各種對長者不公的態度與制度視為理所當然,也影響着長者的自我形象。

老化是生命的自然發展,大多數人在死前會變老。為什麼我們對未來的自己有這些負面看法?世衛組織列舉了10個對老年人的嚴重誤解, 也許大家可以自我檢視一下有沒有這些誤解。

年齡歧視與我何干一長者
對老年的偏見限制了老年人生活上的各項選擇及發揮潛能的機會,影響到醫療、長期護理系統及社會資源的分配,而其中最惡劣的情況便是長者被照顧者(包括在安老院舍或自己的家中)虐待。

有些影響相對不容易察覺,卻也不利於長者的身體和心理健康。 老年人一旦認為自己是一種負擔,隨著年齡增長便覺得生命失去價值,逐漸產生抑鬱情緒和把自己孤立起來。年齡歧視對身心健康的影響,包括生活意願下降,不再採納健康生活方式,對老年抱負面看法的長者患心臟病,殘疾,喪失聽力和認知障礙症的風險都比較高 。有研究比較對自己衰老抱有積極態度及消極態度的兩類老年人,後者面對殘疾時的康復能力較差,平均壽命少7.5歲。

對年齡保持正面的印像似乎對大腦有保護作用,這類人的心血管對壓力的反應、身體平衡、自我效能都較佳,也較多採納健康的生活模式。 這類人當中70歲以上的都積極面對生活,較容易從嚴重殘疾中康復過來,他們的起居活動能力相對抱有負面印象的長者要高出44%。

年齡歧視與我何干一年輕人
在成長過程中人們會不斷內化對老年人的負面看法,影響深遠。耶魯大學公共衛生學院的 Becca Levy教授就採用了40年的調查數據進行分析,發現那些對老年人有負面印象的年輕人到他們較年長時的健康狀況都相對較差,他們的大腦海馬體部分體積減少了,腦細胞周圍形成了較多的「澱粉樣斑塊」和「纏結」,這些都是阿爾茲海默氏症的生物標記。 與那些對老年人抱有正面印象的人相比,他們在38年後患上心血管病的風險更大。

年齡歧視與我何干一照顧者
隨著照顧對象的健康狀況惡化,很多情況下照顧的責任最終落在一個人身上,當照顧對象做出一些社交上不恰當行為而引起其他人的注目,又或照顧對象的地位被貶低時,照顧者往往感到很難堪。

當照顧的對象為心愛的父母或配偶,照顧者可能為到不能幫至愛回復健康而感到難受,那負面的感覺慢慢地令照顧對象和照顧者避免與外界接觸,結果是與社會越來越隔絕。

照顧者可以怎樣
照顧者需要明白其他人甚至自己都會對老年人存有偏見及歧視,提醒自己不要被這些負面看法影響到被照顧長者的福祉,當發現長者受到歧視或虐待時,要為他們的權利及福祉發聲,縱然他們未必理解發生在他們身上的不公,也不明白你為他們所做的事。

接受老化是生命的自然進程,任何人都沒有能力逆轉或停止衰老的過程,照顧者不用自責不能幫至愛回復健康。然而儘管照顧對象不再可以獨立生活,並長時間依賴於你,儘管他們再無法理解你所說的話或你為他們所做的事,不要忽視與他們多溝通,他們仍然是一個獨立個體、家庭的一份子,不要放棄你對他們的愛和尊重。嘗試以正確的心態去接近他們,或者可以從照顧旅程中有更多得着。

大眾着實要提高對年齡歧視的敏感度,為什麼要歧視未來的自己? 但願不論是制定政策的政府官員,或是理應對這議題最敏感的社福及醫學界專才,都可以在言語、態度、資源分配、服務方針上帶多點同理心去善待老年人。

有興趣這議題的朋友,可睇片⇒讓我們一起終結年齡歧視 (有中文字幕)

 

瑪麗修女的故事

Sistine Madonna – cherubs by Raphael Sanzio

瑪麗修女生於1892年的美國,離世時101歲,在11名兄弟姊妹中瑪麗修女排行第一,她於19歲時正式起誓成為一名修女。當時只受過八年正統教育的瑪麗修女日常職責包括教導第七及第八級的學生,在學校假期的時候她不斷進修,經過持續22年的夏季進修,瑪麗修女終於在41歲時高中畢業,取得畢業證書,她的成績亮麗,大部份的學科都拿到A級。

瑪麗修女一生從事教育工作直至77歲,之後仍然兼職教授數學直至84歲,於84歲退休之後瑪麗修女繼續在修道院中教授其他修女及在日常起居事情上協助一些體弱的修女,其他人對她的印象是笑口常開, 一個充滿喜樂與和平的人,她的房間永遠都充滿着她開懷的笑聲。

在她退休的日子,瑪麗修女仍然關心着世界大事和所住社區所發生的大小事情,她每天必做的事包括拿着放大鏡閱讀報紙及書本,望着地圖為世界其中一個大洲祈禱,也會為有需要的婦女及兒童祈禱。

於1990年, 98歲高齡的瑪麗修女做了一個很特別的決定,她聽到一個有關於衰老及阿爾茲海默氏症(Alzheimer’s Disease) 的研究後,毫不猶豫的決定將她死後的腦袋捐出作為解剖研究之用,她簽署了一份同意書表示願意將死後的腦袋捐出作學術用途,她形容那天是她生命其中一個最開心的日子。

瑪麗修女參與的研究計劃就是著名的Nun Study,共有678名修女參與,她們同意將自己大半生在修院的檔案(包括大半世紀前決志進入修院時所寫的自述)、醫療記錄等提供與研究人員,並在餘生每年一次接受一個有關認知能力及身體機能的評估,及於死後捐出腦袋作醫學研究。

這個研究已進行了30年,參與的修女平均享壽85歲(由75至103歳),研究人員研究這群生活模式及習慣極度相似的修女,好使能仔細分析她們生命中各樣際遇(家庭、教育、社交、工作、醫療等)及生活習慣與晚年認知情況的關係。

瑪麗修女在她101歲的時候所做的認知能力評估顯示她並沒有任何認知上的問題,根據陪伴她人生最後階段的修女所說,她在最後的日子思路還是挺清晰的。

因著瑪麗修女生前所簽署的研究同意書,研究人員在她死後取出她的大腦解剖,結果在她的腦中發現十分多神經元纖維纏結(neurofibrillary tangles)及斑塊  (plagues),這些都是有阿爾茲海默氏症的人腦袋中常找到的,這顯示瑪麗修女的腦細胞在生時已經受到一定程度的破壞,那為什麼她生前沒有腦退化的徴狀呢?

其實除了遺傳因素外,環境因素如童年、中年、以至老年的生活方式對一個人的認知情況也有很大的影響,故此任何年紀的人都應該要留意自己的生活方式及習慣(註)。

如有興趣知道更多有關這678位修女的故事及有關研究,可閱讀David Snowdon 所著的Aging with Grace – What the Nun Study Teaches Us About Leading Longer, Healthier, and More Meaningful Lives, 中譯 「優雅的老年: 678位修女揭開大腦健康之鑰」,李淑珺譯。作者Snowdon教授是這研究的骨幹成員,此書並不是充斥著研究數據及學術用語的研究報告,反之作者用生動活潑的文筆描述了他與這群修女真摯的相交,並從中帶出研究的重點及成果。作者並不是高高在上以自己為醫學或學術權威而自居,反之處處流露他對修女們的愛護及尊重,真希望本地各機構中(包括社福及醫療機構)服務長者的員工又或是家屬照顧者都有這種態度!

瑪麗修女晚年患有關節炎、心臟病及貧血,但是她仍保持心境開朗,積極投入各樣服務。當很多人認為年老體弱甚或患上腦退化的生命不再有任何意義與價值時,參與這個研究的678位修女卻為世人示範了如何老得優雅,她們都在年老的日子享受每一天的生活、服務社群、在認知情況良好下同意為科學研究捐出自己死後的腦袋,也願意披露自己的生平故事,她們像天使一般為信仰及所侍奉的羣體貢獻一生,甚至跨越生死,死後仍為科學研究帶來更多新的發現,祝福着無數世人。

註:香港認知障礙症協會的網頁提供了一系列此病症的預防方法。